¿Qué es un pársec?

Seguro que habéis oído o visto alguna vez que en el universo se utiliza una unidad de medida de distancia llamada “parsec” o “pársec” (abreviadamente “pc”). Seguro que muchos sabéis que 1 parsec = 3,26 años luz = 31 billones de Km = 3,1 *10^16 metros. Paso de ponerlo en milímetros. Aunque, para los que conocéis el método Macarrón, es 3,26 Fut-mm.Astrónomo loco

Pero, ¿por qué se utiliza esta unidad de medida de distancia? ¿No será porque los astrónomos y astrofísicos han terminado locos de atar después de estar toda la vida enterrados entre fórmulas infumables? ¿No será que las utilizan para que nadie les comprendan? ¿No será que están desarrollando un lenguaje propio con el que quieren apoderarse del mundo? ¿Qué digo el mundo? ¡El Universo! ¡Y sus alrededores también!

Pues no. No es por nada de eso.  Resulta que, hace muchos, años los astrónomos se dieron cuenta de que ciertas estrellas parecían moverse respcto a las demás estrellas que tenían a su alrededor en un período de tiempo de 6 meses. Como no eran tontos se dieron cuenta de que este desplazamiento era debido a que se miraba desde diferentes puntos de vista al girar la Tierra alrededor del Sol.  La estrella en cuestión, en un período de 6 meses, parecía desplazarse a un lado y otro de una posición central. Al ángulo de desplazamiento respecto a esa posición central lo llamaron “paralaje” (es femenino: la “paralaje”). Menudo nombre. ¿A quién se le ocurriría? ¿No habría sifo más fácil: desplazamiento a la izquierda y desplazamiento a la derecha? Bueno, sigamos. Los ángulos medidos nunca superaban un segundo de arco, que se representa así: 1” (1 grado (º) = 60 minutos de arco (‘) = 3.600 segundos de arco (“)). O sea, poquísimo.

Paralaje

Vamos a ver la “paralaje” de tu dedo índice, que, aunque no es una estrella, tiene su “paralaje”. Ponte frente a una pared (a 4 metros de ella). Extiende tu brazo derecho hacia adelante y levanta tu dedo índice.

Dedo y nariz

No. ¡Espera!

Extiende tu brazo hacia delante y coloca el dedo índice FRENTE a tu nariz, y NO DENTRO de tu nariz.


Bien, sigamos. Tu nariz va a ser el Sol y tus ojos la Tierra en dos posiciones separadas 6 meses. Cierra un ojo. Verás la proyección de tu dedo sobre la pared. Ahora cierra el ojo. ¿A qué no ves nada? Claro, suele pasar cuando se tienen los dos ojos cerrados. Prueba a abrir el otro ojo. Bueno, al abrir y cerrarlo verás la proyección de tu dedo en otro punto de la pared. El ángulo entre la posición central de las proyecciones y una de ellas es la “paralaje” de tu dedo, que obviamente superará un segundo de arco pues tu dedo lo tienes muy cerca de tu nariz.

En realidad, para medir ese ángulo no hace falta la pared, pero ayuda tenerla para visualizar mejor la desviación. De la misma forma, para medir la “paralaje” de las estrellas, en realidad no hace falta el fondo de estrellas, pero viene bien tenerlo para observar mejor la desviación.

ParsecEsos astrónomos conocían la distancia Tierra-Sol y podían medir esos ángulos tan pequeños. Con trigonometría elemental (o con el Teorema de Pitágoras) se obtenía la fórmula para calcular la distancia, pero no había ni calculadoras, no hojas de cálculo, ni nada que se le pareciese. Eso era un problema. Los astrónomos acabaron hasta las narices de hacer operaciones matemáticas para calcular las distancias. Entonces, al más vago de ellos se le ocurrió una gran idea. Es lo bueno de ser un un vago, que se te ocurren unas ideas excelentes para trabajar menos.  Ese astrónomo vago dijo que, si el ángulo de desviación (la “paralaje”) medido era exactamente un segundo de arco (1”) entonces, por definición, la distancia era igual a …… Había que ponerle un nombre ….. La llamó “pársec” que es una palabra mezcla de “paralaje” y "second” (“segundo” en inglés (segundo de arco)). 

Es bastante probable que este astrónomo, además de vago, tuviera tan poca memoria como Carlos  y que por eso le pusiera ese nombre. Así nunca olvidaría su significado. Carlos, aunque te enfades no me preocupa. Como se te va a olvidar...  

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