Rosetta y Philae han hecho Historia

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha hecho Historia con una misión tremendamente compleja: posar una sonda en un cometa. Es cierto que, en las últimas décadas, ya se habían posado robots en otros planetas, marcando importantes hitos en la exploración espacial. Pero el tamaño de un cometa no se puede comprar al de un planeta.

La misión se puso en marcha en 2004, cuando se lanzó Rosetta al espacio. Rosetta ha sido, por un lado, la encargada de llevar sana y salva a Philae hasta el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, misión que le ha costado 10 años. Y por el otro, aún tiene una misión activa, ya que hace de enlace entre Philae, la sonda de exploración que se ha posado sobre el cometa, y la Tierra.

¿Por qué se ha enviado una sonda a un cometa?

El sistema solar se formó hace unos 4.500 millones de años cuando explotó una gran estrella. Esta explosión dejó la zona de la galaxia en la que hoy habitamos llena de escombros y gases. La fuerza de la gravedad y el paso del tiempo fue reuniendo de nuevo casi todo ese material para formar el actual sistema solar: el Sol, los planetas, sus satélites... y hasta nosotros mismos. Pero parte de aquellos escombros siguen pululando por el sistema solar, en forma de asteroides y cometas. Sabemos que éstos últimos están formados por rocas y gases helados porque, cuando se acercan al Sol, parte de esos gases se evaporan (formando la cola características de los cometas) y el núcleo se conserva. Los asteroides son sólo cuerpos (de diferentes composiciones) sólidas porque, cuando pasan cerca del Sol, no generan ninguna cola.


Durante la formación de la Tierra, en nuestro planeta cayeron infinidad de cuerpos celestes, desde asteroides hasta cometas. Sabemos que la Tierra inicialmente no era más que un gran cuerpo rocoso poco parecido al planeta lleno de agua y vida que conocemos en la actualidad. Una teoría asegura que fueron los cometas quienes trajeron el agua a la Tierra (y quién sabe si también la vida). Por eso, desde siempre se ha querido estudiar los cometas.

¿Qué tiene de especial el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko?

Este cometa, que debe su nombre al científico ucraniano que lo descubrió (Kim Ivánovich Churiúmov, estudiando las fotografías de Svetlana Ivánovna Guerasimenko), es más antiguo que el actual sistema solar. Se estima que su edad rondará los 4.700 millones de años. Es decir, es uno de esos escombros que quedaron de la explosión de la estrella de la que venimos todos.

Posiblemente en su estructura se encuentren claves que ayuden a comprender la formación del sistema solar. Por eso, Philae es un laboratorio autónomo, capaz de analizar muestras tan pequeñas que un pelo a su lado sería algo gigante.

Entonces, ¿esto no ha sido una campaña de marketing de la ESA?

Ni mucho menos. Este proyecto, aunque ha estado dirigido por la ESA, es internacional en el que han participado muchas empresas y agencias espaciales de todo el mundo, como por ejemplo, la NASA. Ha sido un logro de la comunidad científica y una demostración de que nuestra agencia espacial puede dirigir proyectos tan importantes como éste.

Respecto a la campaña de marketing, cualquiera que haya visto cómo presentó la NASA el descenso del Curiosity en Marte verá que a la ESA aún le queda mucho camino que recorrer en este sentido. Personalmente eché en falta infografías dirigidas al gran público donde se viese cómo se desacoplaba Philae de Rosetta, cómo se alejaba de su transporte, cómo descendía hasta el cometa y cómo se posaba finalmente sobre su superficie.

Aún así, la ESA ha realizado un magnífico trabajo de comunicación emitiendo en directo durante más de 7 horas dándonos la oportunidad de conocer, de la mano de los principales actores del proyecto, todos los detalles de la misión. Emisión, por cierto, que podéis volver a ver aquí:

Carlos Anaya
Fundador de AstroFácil y co-fundador de AstroSiMa

Enlaces recomendados

ESA - Página de la Misión Rosetta:
http://rosetta.esa.int/

ESA - Comet 67P/Churyumov-Gerasimenko:
http://sci.esa.int/rosetta/14615-comet-67p/