SMOS - Estudio de la salinidad y humedad de nuestro planeta

A finales del 2013, un grupo de amigos tuvimos la suerte de visitar las instalaciones que la Agencia Espacial Europea tiene en Villanueva de la Cañada, Madrid. Nos invitaba Álvaro Llorente, Ingeniero Físico de la ESA, para explicarnos los detalles del proyecto SMOS.

Después de pasar el control de entrada, Álvaro nos enseñó algunas de las maquetas que tienen expuestas por el recinto. Allí tuvimos la oportunidad de conocer a SOHO, el satélite que está observando el Sol y que nos ha brindado imágenes tan impresionantes como la desintegración del cometa ISON, o las eyecciones de plasma.

SOHO en ESAC
SOHO, una ventana al Sol.


En este satélite llama la atención que tanto los paneles como el telescopio están mirando hacia el mismo lado. Tiene sentido, puesto que este telescopio se encarga de observar el Sol, la fuente que da energía a sus paneles. A su lado estaba Herschel, el mayor telescopio puesto en el espacio por el Hombre. Dado que este telescopio se utiliza para escudriñar el espacio profundo, el telescopio está completamente protegido del Sol. De hecho, utiliza sus paneles solares como barrera para bloquear toda la luz de nuestro astro.

Tras esta breve visita a las zonas comunes de ESAC (European Space Astronomy Center), Álvaro nos condujo hasta su zona de trabajo, donde tuvimos nuestro primer contacto con el proyecto SMOS.

SMOSSMOS es un radio-telescopio que está en órbita y, que a diferencia de la gran mayoría de telescopios que tenemos por ahí arriba, éste apunta a la Tierra. Utiliza las microondas que emite la superficie de nuestro planeta para medir los niveles de humedad del suelo y la salinidad de los océanos.

Estos parámetros son básicos para conocer la circulación en los océanos y el ciclo del agua en nuestro planeta. Y gracias a ellos podremos comprender los cambios climáticos, la formación de tormentas y predecir condiciones extremas.

Ya en su despacho, Álvaro nos enseñó cómo es su trabajo diario. Un gran monitor muestra, en tiempo real, dónde se encuentra el satélite SMOS. Allí pudimos comprobar que el satélite recorre la Tierra de polo a polo, es decir, la va fotografiando por gajos, como si de una naranja se tratase. Estas fotografías son hexagonales y, al superponerlas todas, se consigue una imagen completa del planeta.

Despacho desde donde se controlan los datos de SMOSDespacho desde donde se controlan los datos que envía SMOS.


Tuvimos la oportunidad de ver algunas curiosidades, como las fotografías que tomó SMOS del tifón que arrasó Filipinas en el 2013, o cómo afecta el agua del amazonas a la salinidad del mar en su desembocadura.

Luego pasamos al centro neurálgico del proyecto, la sala de control del proyecto. Desde aquí se hace un primer análisis de los datos que se descargan del satélite para comprobar que no ha habido errores, se comprueba que el primer filtrado de datos (que ha realizado el satélite) es correcto, y se realizan nuevos filtrados y comprobaciones para dejar la información lista para que la puedan utilizar científicos de todo el mundo.

Centro de control de SMOSSala de control de SMOS.


En esta visita, Álvaro Llorente nos mostró que España puede liderar proyectos internacionales de primer nivel, básicos para comprender el comportamiento de nuestro planeta. El proyecto SMOS es pionero en el estudio de la humedad del suelo y salinidad de los océanos. Controlar estos niveles nos ayudará a optimizar la gestión del agua para evitar sequías como las que asolaron Europa en 2011 y 2012, predecir inundaciones como las del Mississippi en 2011 o vigilar la transferencia de agua de las capas de hielo polar a la atmósfera.

Gracias a Álvaro Llorente y a Ricardo Fraguas, que fueron quienes hicieron posible esta visita a ESAC, y a todos los que trabajan por convertir a este planeta en un mundo mejor.

Carlos Anaya
Fundador de AstroFácil y co-fundador de AstroSiMa

Enlaces recomendados

ESA - Earth Explorers - SMOS:
http://www.esa.int/Our_Activities/Observing_the_Earth/The_Living_Planet_Programme/.../SMOS

ESAC - European Space Astronomy Centre:
http://www.esa.int/About_Us/ESAC

Emisión Cero TV - SMOS Mission: