Un cazador de exoplanetas

Científicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés) han propuesto un sofisticado 'cazador' de exoplanetas, planetas fuera del Sistema Solar, y cuerpos similares a la Tierra, tanto en tamaño como en características y que podrían llegar a albergar vida.

De momento, el telescopio espacial Kepler es el encargado de encontrar estos planetas y en tan sólo dos años ha descubierto 422, cinco recientemente, que son del tipo 'Júpiter caliente', los gigantes gaseosos que podrían albergar actividad biológica.

Telescopio Kepler
Telescopio Kepler.
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Así, el equipo del MIT, dirigido por el científico George Ricker, del Instituto Kavli de Astrofísica e Investigación Espacial, está esperando la aprobación de la NASA para el 'Transiting Exoplanet Survey Satellite' (TESS), que llevaría a cabo el primer censo de planetas en tránsito, o los planetas que pasan por delante de sus estrellas anfitrionas visto desde la Tierra.

Planeta en tránsitoA diferencia de Kepler, TESS se centraría en la búsqueda de planetas más pequeños y de tamaño similar a la Tierra. En este sentido, los científicos afirman que éste sería capaz de detectar entre 1.600 y 2.700 planetas más dentro de dos años, incluyendo entre 100 y 300 pequeños planetas.

"Aunque TESS debe encontrar cientos de pequeños planetas, sólo un puñado estaría en la zona habitable y serían candidatos naturales para la vida", dijo el profesor adjunto de física del MIT Joshua Winn, quien forma parte del equipo de Ricker.

Si finalmente se lleva a cabo y con el lanzamiento del futuro sustituto del Hubble, el potente Telescopio Espacial James Webb, se podrían revelar hasta detalles sobre la atmósfera de un planeta, como el agua o el dióxido de carbono.

Fuente: Europa Press

Enlaces recomendados

NASA Exoplanet Science Institute Headlines:
http://nexsci.caltech.edu/

NASA - Kepler - A Search for Habitable Planets:
http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/main/index.html

Physorg.com - 'Hot Jupiter' Systems may Harbor Earth-like Planets:
http://www.physorg.com/news11909.html

Centauri Dreams - TESS: All Sky Survey for Transiting Planets:
http://www.centauri-dreams.org/?p=1788

The James Webb Space Telescope:
http://webbtelescope.org/webb_telescope/