Un reflejo de luz en Titán

El reflejo de TitánLa sonda Cassini de la NASA ha capturado el primer reflejo de luz del Sol procedente de un lago de la superficie de Titán, una de las lunas de Saturno. Con este hecho se confirma la presencia de líquido en una zona de la luna cubierta por grandes áreas parecidas a lagos.

Los responsables de la Cassini llevan detrás de este reflejo (conocido también como Reflexión Especular) desde que la sonda empezó a orbitar alrededor de Saturno en el año 2004.

El hemisferio norte tiene más lagos que el sur, pero no se ha podido observar hasta ahora porque ha estado cubierto por la oscuridad invernal. No fue hasta Agosto de 2008 cuando el Sol empezó a iluminar los lagos del norte de la luna, cuando se acercó al Equinoccio. Entonces empezó la primavera en el hemisferio norte de Titán. ¿Por qué no se detecto antes este reflejo? Pues porque la atmósfera de Titán bloquea los rayos del Sol en la mayoría de las longitudes de onda. La imagen anterior se realizó el 8 de Julio de 2009.

Bob Pappalardo es uno de los científicos que trabaja en el Proyecto Cassini, desde el Jet Propulsion Laboratory (JPL) que la NASA tiene en Pasadena, California. Comenta “La imagen nos ha proporcionado mucha información sobre Titán. Por ejemplo, nos habla del grosor de la atmósfera, de la superficie de los lagos y de otros datos interesantes. Es una curiosa combinación de rarezas que, aún así, son similares a las que encontramos en la Tierra. Esta imagen es uno de los iconos de Cassini.”

Atmósfera de Titán

Titán es la luna más grande de Saturno y hace mucho tiempo que atrajo la atención de los científicos porque tiene muchas similitudes con la Tierra. Llevan 20 años lanzando teorías e hipótesis sobre la existencia de mares o lagos formados por hidrocarburos líquidos. De hecho, es el único cuerpo planetario que podría albergar líquido en su superficie, como ocurre en la Tierra. Cassini aún no ha encontrado mares en Titán pero sí ha hallado lagos de gran tamaño cerca de los polos (tanto del norte como del sur).

En 2008, los científicos del proyecto Cassini utilizaron datos infrarrojos para confirmar la existencia de líquido en Ontario Lacus, el lago más grande del hemisferio sur de Titán. Pero continuaron con la búsqueda porque querían localizar líquido en el hemisferio norte, donde están los lagos más grandes.

Ontario Lacus

Katrin Stephan, del Centro Aeroespacial Alemán (DLR) en Berlín, es miembro asociado del equipo encargado de cartografiar la luna utilizando el espectrógrafo infrarrojo y visual. El día 10 de Julio se encargó de procesar la imagen inicial y fue el primero en ver este reflejo.

“Estaba muy nervioso. El reflejo que aparecía en la imagen me recordaba a las fotografías que se han tomado desde el espacio donde se ve la luz del Sol reflejándose en el océano. Pero había que profundizar en el trabajo para asegurarse de que no se trataba de un brillo procedente de un volcán en erupción.” comenta Stephan.

Los miembros del equipo de la Universidad de Arizona, en Tucson, amplió el procesado de la imagen hasta que los científicos pudieron comparar la nueva imagen con otras obtenidas a través del radar y de luz cercana al infrarrojo que se obtuvieron entre los años 2006 y 2008. La compararon con los reflejos obtenidos del lago Kraken Mare, situado al sur de Titán, y que tiene una superficie de 400.000 kilómetros cuadrados, es decir, es algo más grande que el Mar Caspio, el lago más grande de la Tierra.

Kraken Mare

Según Ralf Jaumann es miembro del equipo del espectrómetro de muestreo en las bandas visible e infraroja y responsable de los científicos del DLR que trabajan con Cassini. Según Jaumann, “los resultados indican que el nivel de Kraken Mare lleva tres años siendo estable por lo que Titán tiene un ciclo hidrológico que lleva líquido a la superficie. Obviamente, este ciclo hidrológico no se produce con agua, como ocurre en la tierra, sino con hidrocarburo. El resultado nos recuerda que Titán es único en el Sistema Solar. Y nos enseña que el líquido tiene la capacidad de moldear la superficie de los planetas (o lunas), independientemente del líquido que sea.”

Fuente: Astronomy.com

Enlaces recomendados

Titan - Lan of lakes:
http://www.astronomy.com/asy/default.aspx?c=a&id=4420

Titan's atmosphere:
http://www.esa.int/esaMI/Cassini-Huygens/SEMU76HHZTD_0.html

The Planetary Society - Cassini Radars Reveals Lakes on Titan at Last:
http://www.amnh.org/news/tag/project-1640/

The Planetary Society - Cassini-Huygens Mission:
http://planetary.org/explore/topics/cassini_huygens/