Localizado un cráter alargado en Marte

Cerca del ecuador marciano, entre los volcanes Elysium Mons y Olympus Mons (Monte Olimpo), se encuentra una curiosa depresión con forma de elipse. Se trata de Orcus Patera.

Prácticamente la totalidad de los cráteres conocidos tienen una forma más o menos circular. Se producen por el impacto de un cuerpo procedente del espacio o por la acción de un volcán. Pero Orcus Patera destaca precisamente por salirse de la norma. Con 380 kilómetros de largo y 140 de ancho, su forma elíptica tiene a los científicos desconcertados.  ¿Cómo se formó?

Al analizar la geografía de Orcus Patera se han encontrado con que la superficie del suelo interior es muy plana, sin apenas accidentes. Tan sólo hay unos pequeños cráteres procedentes de meteoritos. En el impacto levantaron el material oscuro que se encuentra bajo la superficie de Orcus Patera y el viento marciano se encargó de diseminarlo y dejar esas manchas oscuras alrededor de los cráteres.

Orcus Patera
Fotografía de Orcus Patera tomada por la cámara High Resolution Stereo Camera (HRSC) de la Mars Express de la ESA.


Las paredes de Orcus Patera son altas. Se elevan 1800 metros sobre la superficie del planeta, mientras que el suelo del cráter se hunde entre 400 y 600 metros respecto a las inmediaciones del cráter.

A partir de estos datos, los científicos estudian varias opciones para explicar la forma de Orcus Patera. Por un lado piensan que inicialmente había una serie de cráteres muy juntos y que, debido a la erosión marciana, las paredes que los separaban terminaron por desaparecer, dando lugar a esa forma alargada. Otra hipótesis dice que inicialmente Orcus Patera era un cráter circular que se ha ido deformando a causa de las fuerzas de compresión de la superficie marciana. Parece que la existencia de estas fuerzas ha quedado demostrada por la existencia de fallas que han cortado el terreno con el paso del tiempo. La zona que presenta estos accidentes tiene 2,5 km de ancho y está orientada de E a O. Estas fallas sólo se han encontrado en los bordes del cráter pero se cree que es posible que también estuviesen presente en su interior, sólo que no son visibles por estar cubiertos de sedimentos.

Pero, la explicación que parece cobrar más fuerza sobre su origen es que pudo deberse a un meteorito pequeño impactó con la superficie marciana siguiendo una trayectoria ligeramente oblicua, casi horizontal, de unos 5 grados.

Orcus Patera en perspectiva
Orcus Patera visto en perspectiva (ESA).


La segunda palabra del nombre de Orcus Patera es un término que se utiliza para referirse a los profundos cráteres volcánicos que tienen una forma compleja e irregular, como es el caso de Hadriaca Patera y Tyrrhena Patera que se encuentra en el margen noroeste de la base del impacto de Hellas. Sin embargo, a pesar de su nombre y de que se encuentre cerca de volcanes, parece que el origen de Orcus Patera no es volcánico. La explicación que actualmente cobra más fuerza es que se formase por el impacto de un pequeño meteorito que cayó sobre Marte con una trayectoria prácticamente horizontal (de unos 5 grados sobre la horizontal del planeta).  

Enlaces recomendados

Mars Express - ESA:
http://www.esa.int/SPECIALS/Mars_Express/index.html

Imágenes tridimensionales de Marte - Youtube:

Mars Express Images - Youtube: